Os efectos da ' plastiesfera': en 2050 o plástico do mar pesará máis que todos os peixes

En pouco máis de medio século, pasamos de producir ao ano dous millóns de toneladas de plástico a máis de 400 millóns. Este material está en todas partes: terra, mar e aire, e a súa capacidade de destrución  desafía o imaxinable.

15517765931891
Todas as dietas teñen un elemento  unificador: plástico. Ou, mellor devandito,  microplásticos, é dicir, fragmentos dese material de menos de cinco milímetros de longo, segundo a definición da Administración Nacional para a Atmosfera e o Océano ( NOAA, segundo as súas siglas en inglés) de EEUU.

Comer partículas de plástico une a todos os seres humanos por encima de fronteiras, relixións, ideoloxías e linguas. Fano desde os  esquimales de  Siberia ata os habitantes das  megalópolis do mundo en vías de desenvolvemento. Se decides, levado por este artigo, iniciar unha folga de fame como protesta, tamén estarás a inxerir plástico. 

Faralo cada vez que bebas auga. E cada vez que respires. Un estudo realizado en 2016 en Francia revela que, unha persoa que vive e traballa en lugares pechados (o que, hoxe, é practicamente todo o mundo) pode tragarse nun ano 70.000  microplásticos só tomando en consideración o que cae na comida procedente do medio ambiente. 

Non comer plástico é imposible. Un equipo da Universidade Nacional de  Incheon, en Corea do Sur, analizou o ano pasado 39 tipos de sal de mesa que se comercializa en 16 países dos cinco continentes, desde Italia ata Xapón, pasando por Brasil, Indonesia ou Australia. En total, 36 deles tiñan plástico.

Tamén o ten o sal de mesa española. María Íñiguez, Juan  Conesa e  Andrés  Fullana, da Universidade de Alicante, publicaron o ano pasado cos Institutos Nacionais de Saúde de EEUU un estudo que revela que o sal de España ten fragmentos de plástico de entre tres centésimas de milímetro e 3,5 milímetros. «As cores máis comúns son negro, vermello, azul, branco e transparente», revela o artigo, que tamén afirma que «os datos indican que non hai unha fonte clara desas  micropartículas, senón que hai un transfondo de presenza de  microplásticos no medio ambiente». Un quilo de sal de España ten entre 150 e 250 partículas de plástico. Se lle parece moito, saiba que un quilo de sal de Croacia ten 15.000.

O plástico do océano é o máis famoso, sobre todo a raíz do vídeo colgado en agosto de 2015 pola estudante de Bioloxía estadounidense  Christine  Figgener, no que se vía a unha tartaruga mariña en Costa Rica que tiña unha  pajita incrustada no fuciño. Pero, a pesar da  viralidad do vídeo e da reacción que provocou, que levou a prohibir ou limitar o uso deses artigos, os ao redor de 200.000 millóns de  pajitas que acaban no mar cada ano só supoñen entre 16.000 e 25.000 toneladas do plástico. No século  XXI, iso non é nada.

AVES E PECES DE  PLÁSTICO
O océano recibe entre 4,8 e 12,7 millóns de toneladas de plástico anuais, segundo unha estimación de  Jenna  Jambeck, da Universidade de Xeorxia. Por establecer unha comparación: cada unha das dúas torres do  World  Trade  Center que Al Qaeda destruíu o 11- S pesaba medio millón de toneladas. Agora, fagamos esas torres con plástico -que, ao ser moito máis lixeiro, ocupa un espazo infinitamente maior -e botemos dous ao mar cada mes. Así é como non sorprende que o Foro Económico Mundial de Davos estime que, ao ritmo actual de vertedura de lixos ao océano, dentro de 31 anos, o plástico flotante nos mares da Terra pesará máis que todos os peixes que nadan neles. Ese ano, todas as aves mariñas do mundo terán plástico no seu aparello dixestivo. O mar será unha sopa de  microplásticos.

E non só o mar. Os investigadores de Alacante atoparon tanto plástico no sal que se extrae da terra como na que procede do mar. E non saben por que. «Non está claro a orixe dese  microplástico, e é complicado sabelo», explica Juan  Conesa. O plástico está en todas partes: terra, mar ou aire. En 2015, un estudo de 47 tipos de mel en Polonia achou plástico en todos eles. Un ano antes, unha investigación de 24 tipos de cervexa en Alemaña detectara, de novo,  microplástico en todas. En México a carne de pito ten plástico. O viño tamén. E a auga embotellada.

A  plastiesfera tomou o control da  biosfera. Cada día, seis millóns de barrís de petróleo -un millón de litros, ou o 6% da produción mundial dese mineral- destínanse á produción de plástico. En si mesmo, iso supón un considerable volume de contaminación. Pero o plástico tamén ten un lado beneficioso para o medio ambiente: é moi lixeiro, polo que, ao transportalo, gástase moito menos combustible, e, por tanto, emítense menos gases que causan o efecto invernadoiro. 

O problema principal do plástico é o lixo. En 60 anos, pasamos de producir dous millóns anuais de toneladas deste material a preto de 400 millóns. E, aínda que gran parte recíclase, quedan decenas de millóns de toneladas no medio ambiente e, especialmente, no mar. 

Asia é a maior responsable desta onda de contaminación que, para moitos especialistas no medio mariño, é o maior perigo que afronta a vida no océano despois do quecemento da Terra. Só o río  Yangtsé, en China,  vomita ao Pacífico ao redor de 1,5 millóns de toneladas de plástico cada ano, segundo  Christian  Schmidt, do Centro  Helmholtz para a Investigación do Medio Ambiente de Leipzig.  Schmidt estima que o 25% do plástico que chega ao mar cada ano procede de 10 concas fluviais. Delas, seis están total ou parcialmente en China, dous en India, e dúas en África.

Pero ninguén sabe con exactitude canto plástico vai ao mar. Para demostralo está o caso de Alex  Weber, unha moza de 16 anos de  California que desde 2015 atopou máis de 10.000 pelotas de golf no mar fronte a  Carmel, o pobo próximo a San Francisco do que  Clint Eastwood foi alcalde entre 1986 e 1988. Os cinco campos de golf da zona que dan ao mar e ao río  Carmel nunca pensaron que os seus socios ían ter tan mala puntería.

Tampouco ninguén sabe onde leva o mar ese plástico. Tras o  tsunami de Xapón de 2011, as correntes mariñas empuxaron un balón de fútbol, un barco pesqueiro e unha moto  Harley- Davidson a EEUU e Canadá, exactamente a 12.000 quilómetros de onde a onda xigante arrebatáraos aos seus donos. Así que a bolsa de plástico que hoxe deixamos na praia e que levará a marea pode acabar sen ningún problema no Océano  Glacial Ártico. Estímase que non existe un só quilómetro da superficie de ningún mar -desde a Antártida ata o Polo norte- que estea libre de  microplástico. De feito, os científicos falan do problema do plástico perdido, porque ninguén sabe onde están decenas de millóns de toneladas dese material. 

O  LEVIATÁN
Ese plástico perdido débese a que a combinación do poder corrosivo da auga do mar e a exposición ao sol tende a romper ese plástico, de modo que o 90% do que hai no océano é de menos de cinco milímetros. Pero, como as moléculas de plástico non se destrúen, fragmentación non significa desaparición. 

O plástico exhibe unha capacidade destrutora que  desafía a imaxinación. En agosto de 2014, un  rorcual  boreal novo de 15 metros de longo e 18 toneladas de peso morreu preto de Washington, na Baía de  Chesapeake. Cando os científicos do Acuario de  Virginia realizaron a autopsia do animal descubriron que morrera dunha perforación de estómago causada pola tapa transparente da caixa dun CD que se tragou mentres se alimentaba de sardiñas. Polo menos o 3% das mortes de cetáceos débese á inxestión de plástico, en moitos casos por obstrucións no aparello dixestivo.

A metade das tartarugas mariñas teñen plástico no estómago. A tartaruga laúde -a maior da Terra, que pesa 750 quilos- é moi vulnerable ás bolsas de plástico, porque se parecen ás  medusas das que se alimenta. No Atlántico Norte, as tartarugas laúde de poucos meses de idade están a morrer porque o estómago bloquéaselles polo plástico que inxeriron. Os  albatros confunden o plástico coas luras ata o punto de que  NOAA estima que o 100% dos 1,5 millóns desas aves que aniñan cada inverno no remoto  atolón de  Midway, situado exactamente en metade do Pacífico Norte, teñen plástico no estómago. Os vermes de mar de Corea do Sur fixéronse  plastívoros: comen aboias de plástico e  defecan  microplásticos.

Esas aboias forman parte dunha das fontes deste material máis importantes e menos coñecida: os aparellos de pesca. Segundo algunhas estimacións, as redes de pesca son o 46% do plástico que flota na Mancha do Pacífico, unha xigantesca sopa de  polímeros  milimétricos que ten unha superficie similar á de toda Francia no Pacífico Norte.

En  California os científicos aínda non se explican como lograron sobrevivir, aparentemente sen problemas, polo menos 20 baleas grises que perderon completamente a cola, cernada de raíz por redes de altura á deriva. En xuño de 2017, unha balea azul -o animal máis grande que existiu nunca- de 26 metros de lonxitude morreu de fame preto dos  Angeles porque os 60 metros de redes e aboias nos que se enredou non lle permitían facer os movementos necesarios para capturar ás súas presas.

O máis paradoxal é que, á marxe dos millóns de animais que morren cada ano asfixiados, amputados, ou esgotados pola  plastiesfera, sábese moi pouco acerca dos seus efectos na vida na Terra. O plástico flotante reduce a entrada dos raios de sol no mar, co que o fitoplancto ten máis dificultades para crecer. É coma se reducísense os raios de sol na terra firme: a herba crecería máis amodo. Pero o impacto da inxestión de  micropartículas é unha incógnita. 

En principio, o plástico non se absorbe polos tecidos, co que non supón unha ameaza. Pero, como asegura Juan  Conesa, «é demasiado pronto para coñecer se ten efectos». Uns efectos que, ademais, poderían ser máis graves do que se supón, xa que o plástico vén en moitos casos con  organoclorados, como pesticidas e  dioxinas. 

Algúns peixes só teñen plástico no seu aparello dixestivo. Outros o teñen tamén no fígado ou, mesmo, no cerebro. «Neses casos, o plástico fai que reaccionen con máis lentitude ao perigo ou aos cambios das condicións ambientais, o que os fai máis vulnerables», explica Enric Salga, director do Proxecto Mares  Prístinos de  National  Geographic. Os cangrexos capturan  microplásticos a través dos seus  branquias, e parece que eses materiais diminúen a súa capacidade de regular a temperatura corporal. Pero todo depende do metabolismo de cada especie. Os moluscos, como os mexillóns e as recoiro, teñen moito máis plástico nos seus organismos que os peixes. 

Ninguén sabe que nos traerá esta  plastiesfera que xa transformou a Terra. O que está claro é que o  microplástico será un dos grandes legados da nosa civilización. Moitos miles de anos despois de que as nosas culturas desaparecesen, o plástico que creamos seguirá dando voltas no mar, a terra e o aire do planeta.

Vía: El Mundo

Voltar o listado